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Le thé, une boisson légendaire

Consommé depuis des millénaires, réputé pour ses nombreux bienfaits, le thé est une boisson entourée de légendes…

En Asie, l’apparition des théiers et la découverte du thé est souvent reliée aux dieux ou aux empereurs, preuve du caractère noble et précieux de ce breuvage.

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La découverte du théLa légende Chinoise : l’empereur Shennong

Ce récit est l’un des plus connus, et sans doute le plus ancien : il remonterait à 2700 av. J.-C.

Il rapporte que l’empereur mythique Shennong, qui serait entre autres l’inventeur de l’agriculture et de la phytothérapie, aurait été le premier à goûter des feuilles de thé infusées dans de l’eau.

Shennong avait l’habitude de faire bouillir l’eau qu’il consommait, afin de combattre les épidémies alors nombreuses. Un jour qu’il s’était endormi au pied d’un arbre, un vent léger fit tomber quelques feuilles de cet arbre dans sa tasse d’eau frémissante. Il goûta et apprécia l’arôme de cette boisson improvisée…

Il existe des variantes de cette légende. Selon certaines, l’empereur, malade ce jour-là, aurait été totalement guéri en buvant cette tasse de thé.

Selon d’autres versions, le ventre transparent de Shennong lui aurait permit de constater les bienfaits du thé sur son organisme.

Toujours est-il que c’est depuis cette sieste que le théier serait devenu un arbre incontournable de la culture et de l’alimentation chinoise.

La légende Yunnanaise : une offrande au roi

Dans le Yunnan, une province du sud de la Chine, on évoque une autre légende. En 500 ap. J.-C., le chef militaire Ai Lèn fit une offrande au roi, dont il souhaitait épouser la fille : une plante aux propriétés miraculeuses

Le roi, séduit, accepta le mariage et fit planter des théiers dans tout son royaume. Ces arbres seraient les ancêtres des actuels thés du Yunnan, considérés parmi les meilleurs au monde.

L'histoire du thé

Les légendes Indiennes : le moine Bodhidharma

En Inde, on attribue la découverte du thé au prince moine bouddhiste Bodhidharma.

Au 6e siècle, Bodhidharma entreprit un long voyage en Chine afin de convertir l’empereur Wu, sans succès. Suite à cet échec, le moine se réfugia dans la grotte d’un monastère Shaolin de la province chinoise du Henan : il fit le vœu d’y rester 9 ans en méditation, face à un mur, sans dormir.

Un jour, éreinté par le manque de sommeil, il cueillit des feuilles sur un arbuste près de lui, qu’il mâcha pour rester éveillé. Il constata que cette plante lui redonnait tonus et vitalité : il avait découvert le thé, et c’est grâce à lui qu’il put accomplir son vœu.

La légende Japonaise : les paupières de Bodhidharma

Le Japon possède une variante un peu plus dramatique de la légende de Bodhidharma. Après quelques longues années de méditation éveillée, le moine se serait endormi et aurait rêvé de femmes… Lorsqu’il se réveilla, furieux contre lui-même, il s’arracha les paupières afin d’être certain de rester éveillé.

Ses paupières furent enterrées dans le jardin du monastère. Deux arbustes poussèrent bientôt à cet emplacement.

Bodhidharma, en goûtant les feuilles de ces arbustes, des théiers, s’aperçu qu’elles l’aidaient à rester éveillé. Les autres moines du monastère suivirent son exemple et prirent l’habitude de consommer du thé lors des séances de méditation.

Toujours selon cette légende japonaise, Bodhidharma, après ces 9 années de méditation, partit enseigner le bouddhisme au Japon. Il emmena avec lui quelques plants de théiers afin d’y développer la culture du thé.

 
Quelle que soit son origine, le thé, d’abord réservé aux empereurs, s’est démocratisé au fil des siècles, jusqu’à devenir la boisson la plus consommée dans la majorité des pays asiatiques.

Il conserve toutefois, aujourd’hui encore, un caractère à la fois précieux et spirituel qui se manifeste à travers des rituels ancestraux.

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